El precio de la pasta de dientes y la necesidad de regular

Por Sebastián Fleitas ///

Una nota publicada en Brecha muestra que los precios de importación de la pasta de dientes son considerablemente menores que los precios de venta final. En este mercado, en el segundo trimestre de 2012, se produjo la compra por parte de Colgate-Palmolive de Laboratorios Abarly, lo que se tradujo en un importante aumento en la concentración. Así, Colgate, la principal empresa del mercado dueña de las marcas Colgate y Kolynos, compró a uno de sus principales competidores. A partir de esta operación, Colgate se adueñó de Pico Jenner y Periodont y redujo su competencia, que quedó representada por marcas internacionales como Oral B (de P&G), Sensodyne y Aquafresh (Glaxo). En Uruguay las empresas suelen poseer grandes cuotas de mercado y recientemente han existido fusiones y adquisiciones que han concentrando aun más los mercados, generado mayores desafíos a la competencia. En base al ejemplo del mercado de pasta dental, este artículo argumenta que Uruguay precisa un cambio en la regulación para que se base la aprobación de las fusiones y adquisiciones en evidencia previa sobre sus potenciales efectos, reduciendo así sus impactos negativos sobre los precios.

Las fusiones y adquisiciones de dos empresas que compiten en el mismo mercado, son potencialmente las más peligrosas en términos de defensa de la competencia ya que reducen directamente el número de empresas en el mercado. Sin embargo, la adquisición de Pico Jenner por parte de Colgate podría ser buena o mala para la sociedad. Si esta adquisición hubiera producido una reducción de costos para Colgate-Palmolive, podría haber producido una mejora de bienestar. Dado que Laboratorios Abarly continuó la producción local y Colgate y Kolynos siguieron importándose, es difícil pensar en grandes ganancias de eficiencia generadas por esta operación. Por otro lado, esta operación podría haber incrementado el precio de la pasta de dientes, ya que Colgate-Palmolive pasó a competir con menos empresas.

¿Qué pasó con el precio de la pasta de dientes después de la fusión? El Sistema de Información de Precios al Consumidor de la Dirección General de Comercio (MEF) releva los precios de tres tipos de pasta de dientes (Colgate Herbal Blanqueador, Kolynos Triple Acción y Pico Jenner Plus) para un amplio conjunto de establecimientos en Montevideo. Una exploración primaria de los datos permite ver que, en torno al momento de la compra, el precio de la pasta de dientes Colgate Herbal Blanqueador se incrementó, mientras que las otras dos pastas de dientes (ahora ambas pertenecientes a Colgate-Palmolive) continuaron con una tendencia a la baja.

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Gráfico 1

Esta evolución puede verse en el Gráfico 1, que muestra la variación porcentual en el precio de los tres productos por trimestre para el promedio de los establecimientos para los que se dispone información. El Gráfico 2 presenta el cambio en el precio de la pasta dental Colgate en cada trimestre, con respecto a su precio en pesos constantes en el último trimestre de 2010, luego de quitar el efecto de otros factores que afectan el precio de la pasta dental. Esta gráfica nos muestra que, después de una caída en los primeros trimestres en torno a la fusión, el precio de este producto se incrementó en promedio 2 pesos (6%) en pesos constantes del último trimestre de 2010. Este efecto no se visualiza en el precio de las otras marcas para las que tenemos información, que presentan consistentemente precios inferiores a los del último trimestre de 2010.

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Gráfico 2

¿Qué pasó con los precios de la pasta de dientes debido a la fusión? Eso ya es una pregunta diferente. Si uno pudiera adjudicar causalmente un aumento de 6 % en el precio de la pasta dental a la adquisición de Laboratorios Abarly por parte de Colgate, podríamos inferir que permitir esta adquisición perjudicó a los consumidores. Sin embargo, el ejercicio propuesto no permite realizar estas afirmaciones ya que tal aumento podría haber tenido otras causas. Establecer una relación causal entre esta compra y su efecto sobre los precios es posible pero requiere un análisis más complejo y más información, porque muchas otras cosas (algunas que podemos observar y otras que no, más aún en un contexto de información tan limitada) pudieron suceder al mismo tiempo.

Sin embargo, la preocupación principal aquí no debe pasar por evaluar los efectos que esta fusión tuvo sobre el precio, sino por la necesidad de realizar este tipo de ejercicios antes que una posible fusión o adquisición se concrete. La evaluación de los potenciales impactos de fusiones y adquisiciones previamente a que la misma se realice es una práctica habitual en la mayoría de los países. Consiste en la elaboración de modelos económicos de oferta y demanda que permiten, bajo ciertos supuestos, determinar el impacto sobre el bienestar de los consumidores a través de los efectos en los precios y costos. Estos modelos, además, son lo mejor que podemos tener, dada la imposibilidad de “experimentar” con las empresas y pedirles que actúen como si estuvieran fusionadas un día y al otro día que vuelvan a competir para evaluar qué efectos tendría la fusión. Para realizar estas evaluaciones, se necesita entre otras cosas información sobre cuotas de mercado (participación sobre el total de ventas) y precios para los diferentes productos del mercado.

La Ley Nº 18.159 de Promoción y Defensa de la Competencia y la actuación de la Comisión de Defensa de la Competencia constituyen avances fundamentales en los temas de competencia en Uruguay. Sin embargo, la regulación de las fusiones y adquisiciones establecida en esta ley puede y debe mejorar. Actualmente, los artículos 7 y 8 determinan que la principal obligación que tienen las empresas para hacer una fusión o adquisición que no conduzcan a un monopolio es simplemente notificar a la Comisión. ¿Qué pasó en el caso de Colgate y Laboratorios Abarly? En el informe técnico Nº24/12 la Comisión de Defensa de la Competencia se limitó a informar que las empresas notificaron su decisión de compra-venta. En la resolución Nº 38/12 la Comisión declara haber sido notificada de la operación y que, por lo tanto, Colgate y Laboratorios Abarly cumplieron con la normativa. Así, esta compra fue realizada sin que existiera una evaluación previa de sus efectos potenciales. La Ley de Competencia no requiere la previa aprobación de las fusiones y adquisiciones por parte de la Comisión en base a estudios previos de su impacto potencial.

En síntesis, Uruguay debe cambiar la regulación para requerir la aprobación previa de las fusiones y adquisiciones en mercados concentrados donde la competencia se encuentre en potencial riesgo. Esta aprobación debe basarse en estudios técnicos que generen evidencia sobre sus potenciales efectos. Últimamente han existido en Uruguay algunas fusiones y adquisiciones en mercados ya muy concentrados. Existe la sensación de que Uruguay es un país caro y ello puede estar ligado a la existencia de concentración y la consiguiente falta de competencia. Mejorar la regulación sobre fusiones y adquisiciones es un cambio institucional necesario y relativamente fácil de implementar. Evaluar los efectos potenciales de estas operaciones antes de que sucedan permitiría eliminar una de las causas que permiten a las empresas tener más poder de mercado y encarecen los productos que consumimos.

Agradezco los comentarios de Leandro Zipitría y Fernando Rosenblatt.

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Sobre el autor
Sebastián Fleitas es economista graduado en la Universidad de la República y Profesor Asistente del Instituto de Economía de la Facultad de Ciencias Económicas y Administración. Actualmente se encuentra haciendo su Doctorado en Economía en la Universidad de Arizona en Estados Unidos. Le interesan mucho todas las ramas de la Economía, pero se especializa en temas de Organización Industrial.

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Las opiniones y datos presentados en este artículo son responsabilidad exclusiva del autor.

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